静默无声的发炎疾病
最近半世纪的研究发现一种被称为静默无声的发炎正在燃烧蔓延,已成为引起严重疾病的杀手。这种发炎很低调,平常看不出徵象,而且是延续发生的。它会造成血管硬化,引发肥胖及代谢症候群,助长癌细胞生长及转移,造成胰岛素抵抗及糖尿病。这些都是危害人类最重要的疾病。的确,静默无声的发炎已成为二十一世纪人类面临的重大危机。
静默无声的发炎与上述几种类型的发炎情况有不同之处,其中最大的区别可能是血管的变化与细胞的破坏比较不明显,造成疾病的时间则比较长。各类型的静默无声发炎引起的疾病描述如下。
静默发炎动脉血管硬化
人类血管硬化是心血管疾病的源头。多年来的研究发现血管硬化在人的年轻时期已开始发作,其进展到会致命的硬化程度大约需二十到三十年。早期的血管硬化可以看到血液中的淋巴球进去硬化的血管壁,接着是单核白血球及巨噬细胞,这些细胞释放发炎因子引起慢性发炎。
慢性发炎推动血管硬化,使其恶化,在管壁上形成粥样硬化斑块。斑块破裂后,导致血小板凝聚及血栓因子凝固,形成血栓堵塞冠动脉或脑动脉。血管硬化的发炎没有典型的发炎特徵,因此被认为是一种静默的发炎。
引起血管壁发炎的原因及风险因子中,最主要的就是所谓「三高」:高血脂、高血压及高血糖。而藏在三高背后的推力是高脂、多醣、多盐的食物以及缺乏运动等等。这可以说是二十世纪后人类放纵饮食及一些不良生活习惯,加速了血管硬化。
这些高危险因子会先引起管壁内皮细胞功能失调,成为发炎的导火线,让免疫细胞由血液穿过内皮细胞层而进入管壁。免疫细胞进入管壁后,引起发炎反应,增加管壁纤维组织。同时,脂肪被巨噬细胞吞噬而呈现粥样变化,若没有加以控制,管壁恶化,硬化程度越来越大,之后形成斑块。
此时若能及时控制,可以让硬化停止甚至减退。控制的方法包括在饮食方面改成多吃蔬菜水果、坚果、鱼类等食物,少吃牛、猪或羊肉;少吃高糖食物,少用盐。此外要好好控制血压及糖尿病,戒菸,还有每天运动。
当血液中「坏」的胆固醇增高时,要请医师用药把胆固醇降到正常。血压或血糖高时一样要就医,以药物控制让数值降到正常指标。
食物改良、生活习惯的改进及「三高」的控制,就能减轻血管发炎状况,并且停止血管硬化继续增加。

无声发炎助长癌细胞增生转移
癌细胞增长快速,形成小肿瘤时会利用其分泌出来的生长因子及发炎因子助长肿瘤成长,并且吸引免疫发炎细胞到其周围的「肿瘤微环境」,内皮细胞及纤维母细胞也跟着进入微环境。
这些细胞进入微环境本来是为为了抗癌,却被癌细胞「教育」及「胁迫」成为助长癌成长及转移的帮凶。巨噬细胞、纤维母细胞、内皮细胞都受到癌细胞的教化而释放出发炎因子,将整个微环境转变成发炎的环境。
癌细胞喜欢热热的发炎环境,因此生长得更快且移动得更有活力。微环境的发炎也是静默无声,却成为助长癌肿瘤扩大及转移的主要推动力之一。
微环境发炎也因此成为癌症预防及治疗的标的。临床试验已有正面报告消炎药具有抗癌的效力,这些消炎药大部分是用以控制COX-2,这也说明了COX-2是引起微环境的主要角色之一。最近也发现其他重量级发炎因子,而这些因子将是未来发展新抗癌药物的标的。
慢性发炎引起肥胖及代谢症候群
肥胖及与肥胖有关的代谢症候群已成为重大慢性流行病,是人类社会的一大隐忧。肥胖是由于饮食过量,缺乏运动而来,普遍认为是因为脂肪细胞增大且数目增加所引起,但最近发现脂肪组织的发炎其实扮演了极关键的角色
脂肪组织的发炎会影响到体内代谢,并波及心血管引起高血压,让胰脏发炎引起糖尿病,在肝脏引起脂肪肝。脂肪组织的发炎也是沉默无声、不痛不痒,不会引起注意。肥胖数值超高时,除了行动不便、呼吸困难、高血压、糖尿病和高脂肪之外,还会有心血管疾病及癌症的风险。
脂肪细胞增长及脂肪组织发炎之间息息相关。脂肪细胞中的脂肪增高时会分泌发炎因子,引起脂肪组织发炎并散布到多种器官,导致全身性的发炎。即时减肥可以减少脂肪细胞,减低发炎的威力,避免肥胖所带来的心血管疾病等问题。

免疫发炎是糖尿病的元凶
糖尿病是人类最古老的病之一。埃及在四千年前便有糖尿病的记载,印度也有尿中含糖的记录,并描述了含糖的尿会招来大批蚂蚁。到了罗马帝国时期,糖尿病仍然被认为是罕见的病。着名的罗马医师盖伦只看过两、三位糖尿病人。
有人认为是因为人类早期运动得多,油脂食物及糖也吃得少,糖尿病的确较罕见,但也有人认为那时代的糖尿病诊断是靠着尿频数及尿中含糖量,但这些都是糖尿病后期症状,较早期的糖尿病尚无法诊断出来,因此当时实际上的糖尿病患可能没有那幺少。
到了二十世纪才发现糖尿病是由于缺乏胰岛素引起的。之后又发现糖尿病可分为两大类:第一型糖尿病是不能製造胰岛素,而第二型是由于对胰岛素反应不良,因此无法有效使用葡萄糖,血中的糖才会增高。
最近一、二十年又有新的发现,就是糖尿病是由于免疫细胞反应造成发炎而引起的。第一型糖尿病是由于胰脏内胰岛的自体免疫引起慢性发炎而将胰岛破坏。胰岛是製造胰岛素的唯一组织,一旦被破坏,身体的胰岛素来源中断会引起严重的胰岛素缺乏。没有胰岛素,细胞便无法利用葡萄糖,造成血中糖分很高,引发种种疾病。第二型糖尿病是由于慢性发炎使得细胞对胰岛素反应低,因此无法利用葡萄糖。
第二型糖尿病逐年遽增,对人类的健康造成很大的威胁。学者正积极地寻找免疫发炎的病源,找到根源后才能开发有效的製剂,降低免疫发炎的问题。